martes, 16 de noviembre de 2010

Inflación: Back to the Egg, Vol 1

Tras tomarme unas largas vacaciones del blog (o los blogs, más en general), vuelvo y veo que la BEA esté sumergida en un muy saludable debate sobre el origen de la inflación. Quisiera hacer mi pequeño aporte al respecto, dado que, como sabrán nuestros lectores más frecuentes, somos un blog obsesionado con la cuestión (nuestro tercer tema de mayor tratamiento, sólo superado por el kirchnerismo –después de todo, se supone que este es un blog político- y, cómo no, el finado Mundial 2010).

Me parece a mí que las teorías de la inflación que andan dando vueltas son, al menos, las siguientes:
1) Exceso de demanda, o inversión insuficiente, según la óptica a través de la que se quiera ver el tema.
2) Puja distributiva.
3) Inflación importada.
4) Concentración de la economía.
5) Inflación de origen monetario/cambiario.

Puede ser que se me esté escapando alguna de la teorías, pero de cualquier manera creo que estas son las que están en el centro de la discusión. Mi intención en este posteo es discutir hasta qué punto cada una de estas teorías tiene sustento, sea empírico o teórico.

Por supuesto, tratar todas estas visiones es un poco ambicioso para un solo posteo (o para muchos incluso, esto es un blog, no el QJE), así que voy a dedicar una entrega a cada visión. Comencemos con la visión de la inflación como consecuencia del exceso de demanda. Esta fue la visión más difundida del origen de la inflación. De hecho, el Gobierno habló muchas veces de aumentos de precios como consecuencia de las tensiones del crecimiento. La cuestión es: hay evidencia a favor de esta postura? Una primera aproximación es un análisis internacional. Si miramos la última década, tenemos la siguiente nube de puntos.



Es cierto que los países que tuvieron mayor crecimiento también tuvieron mayor inflación? Bueno, más o menos. La correlación entre crecimiento e inflación en los últimos años, para la muestra de 183 países (Fuente: WEO del FMI), fue de 0,27. Es débil, es cierto, pero existe y es positiva. Acá puede haber un punto.

Seguro? Hilemos un poco más fino. En la bolsa de países de rápido crecimiento de los últimos años hay de todo. Claramente, por ejemplo, el caso de Guinea Ecuatorial no es relevante, por el tamaño de su economía. Lo mismo con Azerbaiján o, por motivos distintos, Qatar. Y los excluyo pese a que son casos claramente favorables a lo que espero encontrar, esto es, crecimiento alto e inflación baja. Concretamente, quiero ver como evolucionó la inflación en los países de rápido crecimiento y de un tamaño significativo de su economía (buscando un punto de comparación con Argentina). Para eso excluyo a los países excesivamente pobres, y a los eminentemente petroleros. Mis elegidos como referencia son los que aparecen en el cuadro a continuación, que son los de mayor crecimiento con las excepciones antes mencionadas. Se puede discutir, pero ya di mi justificación. Veamos como evolucionó la inflación en esos países durante el período de análisis (última década).



En primer lugar, vemos que los países de mayor crecimiento en los últimos años hicieron un esfuerzo importante pata estabilizar los precios. Salvo la República Dominicana, que tuvo en 2003 y 2004 un nivel de inflación alto, el resto de los países se mantuvo por debajo del 10% o un poco por encima de se valor casi todo el período. Más importante aún, el nivel de inflación se ha mantenido relativamente estable a lo largo de la última década. Como consecuencia, los datos indican en mi opinión que no es cierto que el crecimiento alto genere una aceleración de la inflación, como sugeriría la visión de la inflación que estamos discutiendo.

En todo caso, la vinculación entre el crecimiento y la inflación es compleja, y no puede hablarse de una relación lineal y positiva entre las variables. En el caso de Argentina, es bueno recordarlo, hemos tenido una marcada tendencia a la aceleración de la inflación desde 2005. Esa tendencia se interrumpió entre mediados de 2008 y mediados de 2009 por la recesión, pero estamos de nuevo en esa línea. Lo que se ve en Argentina no es lo que se ve en el mundo, ese es mi punto.

Por otro lado, veamos un poco lo sucedido en el caso de Argentina desde 2002. Se habla del crecimiento de la demanda por sobre la oferta, y se concluye que es ahí donde está al origen de la inflación. En primer lugar, aclaro, un gobierno no sería inocente de ese problema, así que no veo por qué esta gestión supone que hablando de exceso de demanda queda exento de cargos en la aceleración de la inflación. Pero ignorando esa disgresión, vemos que las principales variables indicativas de la interacción de la oferta y demanda evolucionaron de la siguiente manera.



Lo que vemos es que desde 2002 lo que más crecieron fueron las importaciones (especialmente de bienes de capital) y las inversiones. Estas dos son variables de oferta. En cambio, el consumo y las exportaciones (demanda) crecieron por debajo de aquellas variables. Esto quiere decir que si era cierto que había un problema de descalce oferta-demanda, ese descalce debió haber tendido a reducirse por el diferencial en las tasas de crecimiento. Eso debió haber desacelerado la inflación. Sin embargo, insisto, lo que se observó fue una trayectoria contraria; aceleración de la inflación. Ojo, no digo que no haya un problema de exceso de demanda (creo que sí lo hay). Lo que digo es que si esa fuera la principal explicación de la inflación argentina, la trayectoria de los precios domésticos hubiera sido distinta a la que observamos en la realidad.

En cuanto a la utilización de la capacidad instalada, tampoco se observa una situación dramática como para pensar en una inflación por encima del 20% anual. La UCI recién pasó la barrera del 75% este año, mientras que la inflación en Argentina es un fenómeno que ya cursa primer o segundo grado. Es cierto; en algunos sectores la situación de la UCI parece crítica (refinación de petróleo 88,7%, industria metálica básica 86,2%). Pero eso no explica la suba generalizada de precios. Lo que deberíamos ver debería ser eventos de desabastecimiento o subas en mercados puntuales. No es lo que vemos.



Como consecuencia de todo esto, me da la impresión de que la hipótesis de la inflación del exceso de demanda/insuficiencia de la oferta es muy débil. En todo caso puede haber sido válida hacia 2005-06, pero la evolución desde entonces de las variables no se condice con la aceleración de la inflación. Tampoco la evidencia internacional ayuda a los supporters de esta visión; los países de mayor crecimiento mundial en la última década se la han arreglado para tener un nivel de inflación relativamente estable, y mucho más bajo que el de Argentina.

Creo que el origen de la inflación argentina hay que buscarlo por otros lados. Ya veremos que surge.

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